Perfil del héroe: Teniente Alexander R. Nineninger, ganador de la Medalla de Honor | Museo Nacional de la Segunda Guerra Mundial

Perfil del héroe: Teniente Alexander R. Nineninger, ganador de la Medalla de Honor | Museo Nacional de la Segunda Guerra Mundial

El teniente del ejército de EE. UU. Alexander R. «Sandy» Nininger recibió póstumamente la Medalla de Honor por sus acciones en el desempeño de sus funciones el 12 de enero de 1942, cerca de Bataan Abukai, Luzón, Filipinas «Valiente». «Esta fue la primera Medalla de Honor otorgada en la Segunda Guerra Mundial.

Sandy Nininger es un héroe poco probable para desafiar los estereotipos. Era pequeño de estatura y sus camaradas lo describieron como gentil y amable. Le gustan los deportes, la música clásica y las obras de Broadway. Pero Sandy tiene otro lado. Se preocupa por el bienestar de los demás y cumple con sus deberes. Nunca rehuye un desafío. Él ama a su país. Ejemplifica la idea de que había y hay algo extraordinario en los hombres y mujeres estadounidenses que sirven a su país.

Sandy nació en Gainesville, Georgia en 1918, pero también pasó mucho tiempo en la antigua casa de su madre en el Valle Central de Nueva York. Cuando era niño, Sandy estaba asombrado por las historias de la existencia eterna de Dios, se maravilló con la Estatua de la Libertad y se inspiró en sus antepasados ​​​​que sirvieron a Estados Unidos. Su abuelo fue miembro del 27º Regimiento de Infantería de los EE. UU. que luchó en la Guerra India, y otro pariente fue el primer gobernador de Minnesota.

Al otro lado de las colinas al este de la ciudad de Central Valley se encuentra la Academia Militar de los Estados Unidos en West Point. Un día, un grupo de practicantes pasó por delante de la casa. Sandy saludó y vitoreó, queriendo saber todo sobre los cadetes después de que desaparecieron. «Entonces decidió irse a West Point», recuerda su padre.

En 1926, la familia Nieninger se mudó a Fort Lauderdale, Florida, pero el interés y la determinación de Sandy en West Point no se dieron por vencidos. Durante su último año de escuela secundaria, fue designado por el Congreso para West Point y el 1 de julio de 1937 ingresó a la Academia Militar de los Estados Unidos.

Sandy era conocido por ser educado, tranquilo y amable, y siempre mostraba un gran interés por el bienestar de sus camaradas. Aprecia el arte, la literatura y la música clásica y está profundamente inmerso en sus estudios. Le gusta el béisbol, el tenis y el fútbol. En West Point, jugó en el equipo de fútbol intramuros de la empresa. Sandy está muy orgulloso de la serie de conferencias que coordinó en la Academia, que incluyó la presentación del primer espectáculo de Broadway allí.

Se puede ver que Sandy también tiene un fuerte sentido de responsabilidad patriótica. Una vez un amigo le preguntó por qué quería ser soldado y cuestionó si realmente podía odiar y matar. Sandy respondió con calma: «No mataré por odio, pero mataré por amor a mi país».

Se graduó cerca de la parte superior de West Point en 1941 y fue comisionado en la infantería. Sandy solicita servicios en Filipinas. Durante un breve año sabático de su hogar en Florida, su congresista le preguntó por qué eligió trabajar en Filipinas como su primera asignación. El nuevo teniente dijo que creía que allí podía servir mejor a su país.

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Nieninger llegó a Filipinas poco antes de que Japón atacara Pearl Harbor y Estados Unidos entrara en la Segunda Guerra Mundial. Fue asignado al 57º Regimiento de Infantería (Boy Scouts of the Philippines (PS)). Las unidades designadas como los Boy Scouts de Filipinas son parte del ejército regular de los EE. UU., y los soldados filipinos están dirigidos por oficiales estadounidenses y algunos graduados filipinos de West Point.

Mientras tanto, cuando Japón se acercaba a la guerra con los Estados Unidos en noviembre de 1941, el jefe del Estado Mayor del ejército japonés, el general Hajime Sagiyama, y ​​sus autores intelectuales predijeron que Filipinas sería conquistada en una campaña de 50 días. El gobierno japonés imaginó que su rápida ofensiva tomaría recursos clave e induciría a los Estados Unidos, Gran Bretaña, los Países Bajos y China a poner fin a las hostilidades y poner fin a la Segunda Guerra Mundial. Como sucede a menudo en tiempos de guerra, estas suposiciones clave de planificación se construyeron sobre una base deficiente.

Inicialmente, el plan de campaña de Japón pareció ser un éxito. Después del ataque a Pearl Harbor, los japoneses atacaron e invadieron Filipinas. Aunque el general Douglas MacArthur emitió órdenes para defender las playas sin retirar las tropas, esas órdenes se paralizaron rápidamente cuando la Fuerza Aérea del Lejano Oriente (FEAF) de MacArthur fue destruida y la Fuerza de Tareas de la Flota Asiática 5 de la Marina de los EE. UU. se trasladó de Manila a Australia.

Sin cobertura aérea ni capacidad para interceptar convoyes japoneses, las fuerzas estadounidenses en Luzón lucharon junto a divisiones filipinas recién movilizadas e inexpertas para defenderse de los desembarcos japoneses. El mayor general Jonathan Wainwright, comandante de las Fuerzas del Norte de Luzón en ese momento, señaló que el 13 de diciembre, los japoneses «realmente comenzaron a atacarnos», aterrizando en múltiples playas. Pronto vino lo que Wainwright llamó «los interminables días y noches de matar a los japoneses».[sic], fue asesinado y luego se retiró. «

El próximo mes en Luzón sin duda será angustioso para el teniente Nieninger. Fue galardonado con la Estrella de Bronce y el Corazón Púrpura como comandante de pelotón de la Compañía A, 1.er Batallón, 57.º de Infantería (PS) de Luzón Oriental. El 19 de diciembre fue ascendido a teniente. Ese mismo día, logró enviar un breve mensaje de radio a sus padres, «Bueno, Feliz Navidad, Sandy», fue el último mensaje que sus padres recibieron de él.

En la noche del 23 de diciembre, MacArthur abandonó toda esperanza de un liniero defensivo. Ordenó la ejecución del plan de guerra Orange-3 para retirar las tropas de Luzón a la península de Bataan. Los líderes estadounidenses en Filipinas ven la retirada de Bataan como un último esfuerzo. War Plan Orange-3 fue un plan desesperado desarrollado en el plan de contingencia de preguerra que preveía resistir hasta que llegaran el rescate y los refuerzos de los Estados Unidos. Sin embargo, después de Pearl Harbor, las cosas no salieron según lo planeado. En ausencia de poder aéreo y marítimo, los comandantes estadounidenses reconocen que cualquier ayuda es, en el mejor de los casos, una pequeña esperanza.

Con las nuevas órdenes, las tropas estadounidenses y filipinas en Luzón comenzaron a moverse hacia el sur, hacia la península de Bataan. La distancia promedio que debe moverse una unidad es de 150 millas. Como describió Wainwright: «Nos retiramos más que retroceder, nos retiramos y seguimos paralizando la acción». levantar sus defensas en la península.

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En Bataan, los Batallones 1 y 3 del 57 de Infantería (PS) formaron una parte importante de la línea principal de resistencia cerca de Mabatang y Abu Khai. El área a través del regimiento es una de las principales vías de acceso a la península.El teniente Nieninger y sus hombres despejaron el área de fuego y reforzaron sus posiciones, lo que, según el coronel George S. Clark, comandante del regimiento, “les permitió repeler a los japoneses.[anese] Ataque todas las noches. Con respecto a Nieninger, el coronel Clark recordó: «Me impresionó su actitud como soldado que finalmente hizo el trabajo para el que fue entrenado. «

Los japoneses atacaron al 1.er Batallón con poco éxito y se volvieron hacia el 3.er Batallón la noche del 11 de enero. Después de una noche de lucha, el 3er Batallón parecía haber logrado mantener su posición. Sin embargo, a la mañana siguiente, los soldados descubrieron que la posición de la Compañía K había sido destruida. Como resultado, una gran cantidad de francotiradores japoneses se infiltraron en el área del 3er Batallón durante la ofensiva.

Francotiradores e infiltrados mataron y hostigaron a los soldados del 3er Batallón durante todo el día desde posiciones camufladas en los huertos de caña de azúcar y mango. El cuartel general pronto se dio cuenta de que, a menos que se eliminara rápidamente, la brecha amenazaría la capacidad de supervivencia de toda la línea de defensa de Bataan. El resultado de las elecciones está en el aire.

En respuesta, el Regimiento 57 organizó varios equipos de caza de francotiradores para eliminar la amenaza y prepararse para un contraataque. El teniente Ninger se ofreció como voluntario para dirigir uno de los equipos.

A continuación, Nieninger estaba «cargado con granadas y un rifle Garand colgado del hombro», informó el coronel Clark. Sandy tiene una metralleta japonesa capturada debajo del brazo.

Avanzando, Ninger dispara a un francotirador desde el árbol. Atrayendo fuego de artillería pesada del enemigo, comenzó a lanzar granadas de la mochila escolar que llevaba. Los soldados de la Compañía K informaron más tarde que 20 de los enemigos habían sido asesinados por estas granadas.

Consciente del contraataque estadounidense, la artillería enemiga comenzó a lanzar una gran andanada. Aunque quienes lo rodeaban cayeron presa de los rifles, ametralladoras y fuego de artillería enemigos, Ninger continuó.

Después de quedarse sin municiones, usó la bayoneta. En el combate cuerpo a cuerpo que siguió, Ninger resultó herido tres veces. A pesar de la pérdida de sangre, perseveró.

Un oficial estadounidense informó que tres soldados japoneses lanzaron un ataque contra Nieninger. De alguna manera, el teniente logró defenderse de su ataque y cayó al suelo exhausto. Aprovechando la ventaja de Ninger, el contraataque del 2º Batallón restableció la línea de defensa. Tras el ataque, sus compañeros encontraron el cuerpo sin vida de Sandy. Los cuerpos de un oficial japonés y dos soldados enemigos yacen cerca.

El coronel Clark comentó que la «acción de Nieninger fue un tónico para quienes lo rodeaban y contribuyó en gran medida al éxito de nuestro contraataque». El comandante de su compañía creía que si las patrullas de Nieninger no hubieran contribuido al contraataque. termina en enero, no 3 meses después».

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Según los informes de los comandantes de las Compañías L y M y los sobrevivientes de la Compañía K que presenciaron el incidente, el Coronel Clark recomendó a Ninger para la Medalla de Honor por sus acciones ese día.

El regimiento celebró un funeral por Sandy en un pueblo cercano. Su cuerpo fue envuelto en una lona de tienda y enterrado en una tumba apresurada en el patio de la iglesia de Abu Khai. El 29 de enero de 1942, el presidente Franklin D. Roosevelt otorgó a Nieninger la Medalla de Honor de Teniente. El premio se entregó a su padre el 10 de febrero en una ceremonia en el Cuartel General de la 3ra Fuerza Aérea en el Aeropuerto MacDill en Tampa, Florida.

Para los soldados de los Boy Scouts de Filipinas y otros soldados estadounidenses y filipinos en Bataan, la pesadilla no ha terminado. La ofensiva japonesa continuó y las tropas de Bataan lucharon tenazmente y se retiraron. El 9 de abril de 1942, plagado de ataques japoneses, enfermedades y falta de alimentos y municiones, las fuerzas de Bataan se rindieron el 9 de abril de 1942. Ante ellos estaba el calvario de la Marcha de la Muerte de Bataan, y para los sobrevivientes, los campamentos de prisioneros de guerra japoneses de hambre y terror.

El 6 de mayo de 1942, la última fortificación de MacArthur en Filipinas cayó ante los japoneses en la isla Corregidor. En el comunicado final de Corregidor al General MacArthur, el Teniente General Wainwright informó:

Siento que es mi deber para con mi país y mi ejército poner fin a esta carnicería inútil. Aparentemente no se ve alivio.Las tropas estadounidenses y filipinas se han enfrentado y retenido
El enemigo de casi cinco meses…
Hemos hecho nuestra parte por usted y nuestro país.

El antiguo comandante de la compañía de Sandy Nieninger adoptó un tono similar. Después de Bataan, soportó años en un campo de prisioneros en Japón y se sintió obligado a escribir a los padres de Sandy después de su liberación. el Propone,

El carácter de su hijo es impecable. Nunca he conocido a nadie que haya soportado las penurias de la guerra más felizmente. Nunca conocí a alguien con mayor atención a los detalles o un mejor desempeño en las tareas asignadas… Quiere ser visto como la consideración más importante, como un hombre que está a la altura del lema rector de West Point: Deber, Honor, País.

Antes de Pearl Harbor, el Estado Mayor del ejército japonés creía que después de una serie de batallas cortas pero decisivas, terminaría con éxito la Segunda Guerra Mundial. Juzgaron mal la determinación y la voluntad de Estados Unidos, y no se espera que la defensa filipina liderada por Estados Unidos dure más de 50 días. En última instancia, el carácter, la profesionalidad, el coraje y el sacrificio del teniente Sandy Nieninger y sus camaradas invalidaron la suposición japonesa y, en palabras de Wainwright, «salvaron las mejores tradiciones de los Estados Unidos y sus militares».

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