Cosecha de trigo: la ola de calor quema la cosecha de trigo de la India y obstaculiza los planes de exportación

Cosecha de trigo: la ola de calor quema la cosecha de trigo de la India y obstaculiza los planes de exportación

Una ola de calor inusualmente temprana y sin precedentes en India redujo la producción de trigo, lo que genera dudas sobre cómo el país equilibrará la demanda interna con la ambición de impulsar las exportaciones y compensar la escasez causada por la guerra de Rusia en Ucrania.

Un enorme vertedero en la capital india, Nueva Delhi, se incendió en las últimas semanas. Las escuelas en el estado de Odisha, en el este de la India, han estado cerradas durante una semana, mientras que en la vecina Bengala Occidental, las escuelas se están abasteciendo de sales de rehidratación oral para los niños.

Rajgarh, una ciudad de más de 1,5 millones de habitantes en el centro de India, fue la ciudad más calurosa del país el martes, con una temperatura diurna de hasta 46,5 grados centígrados (114,08 grados Fahrenheit). Las temperaturas en otras nueve ciudades superaron la marca de 45 C (113 F).

Pero fue el calor de marzo, el más caluroso de la India desde que comenzaron los registros en 1901, lo que frenó las cosechas. El trigo es muy sensible al calor, especialmente en las etapas finales de madurez y maduración de su grano. Los agricultores indios programan la siembra para que esta fase coincida con la primavera típicamente más fresca de la India.

El cambio climático está haciendo que las olas de calor de la India sean más calientes, dice el climatólogo Frederic Otto del Imperial College London. Olas de calor como la de este año afectarían a la India aproximadamente una vez cada medio siglo, antes de que la actividad humana elevara las temperaturas globales, dijo.

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India lucha contra una intensa ola de calor

Una ola de calor inusualmente temprana trajo temperaturas extremas a grandes franjas del noroeste, centro y este de la India, lo que generó temores de que las condiciones climáticas podrían volverse normales.

«Pero ahora es un evento más común: podemos esperar altas temperaturas como esta cada cuatro años», dijo.

Según un informe de 2021 de la revista médica The Lancet, la vulnerabilidad de la India al calor extremo aumentó en un 15 % entre 1990 y 2019. Es uno de los cinco países donde los grupos vulnerables como los ancianos y los pobres están más expuestos al calor. Brasil y Brasil tienen las tasas de mortalidad relacionadas con el calor más altas del mundo, según el informe.

Los trabajadores agrícolas como Baldev Singh se encuentran entre los más vulnerables. Singh, un agricultor de Sangrur, el estado de Punjab, en el norte de la India, vio cómo sus cosechas se marchitaban ante sus ojos mientras la primavera generalmente fresca se convertía rápidamente en un calor implacable. Perdió alrededor de una quinta parte de su producción. Otros pierden más.

«Me temo que lo peor está por venir», dijo Singh.

Punjab es el «granero» de la India, donde el gobierno ha fomentado el cultivo de trigo y arroz desde la década de 1960. Por lo general, es el mayor contribuyente a las reservas nacionales de la India, y el gobierno esperaba comprar alrededor de un tercio de las reservas de este año de la región. Pero una evaluación del gobierno predice una caída en la producción este año, y Devinder Sharma, un experto en política agrícola en el norte de Chandigarh, dijo que espera una caída del 25 por ciento en la producción.

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Lo mismo ocurre con otros importantes estados productores de trigo, como Uttar Pradesh y Madhya Pradesh.

En general, India compró más de 43 millones de toneladas métricas (47,3 millones de dólares) de trigo en 2021. Sharma estima que se reducirá entre un 20% y casi un 50%.

Aunque es el segundo mayor productor de trigo del mundo, India exporta solo una fracción de su cosecha. Ha estado buscando capitalizar la interrupción del suministro mundial de trigo causada por la guerra ruso-ucraniana y encontrar nuevos mercados para su trigo en Europa, África y Asia.

Esto parece incierto dado el delicado equilibrio que el gobierno debe mantener entre la oferta y la demanda. Necesita alrededor de 25 millones de toneladas (27,5 millones de toneladas estadounidenses) de trigo para un vasto programa de bienestar alimentario que normalmente alimenta a más de 80 millones de personas.

Antes de la pandemia, India tenía grandes inventarios que excedían con creces sus necesidades internas, un amortiguador contra el riesgo de hambruna.

Sharma dijo que esas existencias ya estaban al límite debido a la distribución de alimentos gratuitos a unos 800 millones de personas, como grupos vulnerables como los trabajadores migrantes, durante la pandemia. El programa se ha extendido hasta septiembre, pero no está claro si continuará después de eso.

«Ya no tenemos ese tipo de superávit… a medida que aumentan las exportaciones, habrá mucha presión sobre los suministros domésticos de trigo», dijo Sharma.

El ministerio federal de agricultura y comercio de la India no respondió a las preguntas que se le enviaron por correo electrónico.

Además de la India, otros países también están lidiando con malas cosechas, lo que dificulta su capacidad para ayudar a compensar la posible escasez en Rusia y Ucrania, que suelen ser los exportadores de trigo más grandes y quintos del mundo.

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El ministro de Agricultura de China, Tang Renjian, dijo el mes pasado que la cosecha de trigo de invierno podría ser mala debido a las inundaciones y los retrasos en la siembra.

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