Explained: Why China is poaching donkeys from South Africa

¿Por qué China está cazando furtivamente burros de Sudáfrica?

Un estudio reciente realizado por investigadores de la Universidad de Sudáfrica mostró que la población de burros se redujo de 210 000 en 1996 a aproximadamente 146 000 en 2019. Se cree que los beneficios para la salud de una gelatina hecha con piel de burro se usan como anticoagulantes

Imagen representativa. Reuters

La demanda china de medicinas tradicionales ha enviado a los cazadores furtivos a la caza de animales africanos, desde rinocerontes hasta pangolines. Ahora una criatura más humilde está amenazada: los burros.

Una vez apreciada por los emperadores, la clase media de China busca cada vez más una gelatina llamada ejiao, hecha de pieles de burro.

Se cree que los beneficios para la salud son similares a los productos derivados de los cuernos de rinoceronte, desde trabajar como anticoagulante hasta actuar como afrodisíaco, lo que podría aliviar la presión sobre los rinocerontes en peligro de extinción.

Pero al igual que en países desde Burkina Faso hasta Kenia, Sudáfrica ahora está viendo caer su población de burros, amenazando a otras empresas que fabrican jabones y cremas con leche de burra.

«En Sudáfrica hemos visto una rápida disminución de la población de burros debido a la matanza ilegal para abastecer el comercio chino de pieles», dijo Jesse Christelis, cofundador de Donkey Dairy.

Un estudio reciente realizado por investigadores de la Universidad de Sudáfrica mostró que la población de burros se redujo de 210 000 en 1996 a alrededor de 146 000 en 2019.

La disminución de la oferta ha disparado los precios. Según Christelis, un burro costaba alrededor de $30 en una subasta hace cinco años. Ahora cuestan alrededor de $ 125 cada uno.

Esa sigue siendo una ganga relativa en China, donde las pieles de burro que se vendían por $473 en 2018 ahora se venden por $1,160.

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El ejiao producido a partir de ellos puede venderse hasta en $360 por kilogramo.

Sudáfrica exporta legalmente alrededor de 10.500 pieles de burro a China cada año, pero se cree que la cantidad real es mucho mayor ya que los contrabandistas han aprovechado el comercio.

«Este año, interceptamos dos cargamentos de burros que iban a Lesotho», dijo Grace De Lange, del Consejo Nacional de Sociedades para la Prevención de la Crueldad hacia los Animales.

Ladrones de burros

«En nuestra granja ha habido un gran enfoque para ir a buscar burros que han sido colocados en lugares de miseria y de hecho los compramos», dijo a la AFP.

«Nos sentamos a menudo en la mayoría de las subastas, ya sea en línea o en una subasta física, para ofertar mejor que los compradores de matanzas que suministran el comercio con pieles de burro».

El robo de burros también afecta a los pequeños agricultores que necesitan los animales para transportar sus productos.

«Las unidades de robo de ganado deben ser más proactivas», dijo Ashley Ness, inspectora de la Unidad de Cuidado de Caballos de Highveld, una agencia de bienestar equino ubicada en las afueras de Johannesburgo.

«En lugar de tomar medidas tras la causa, deberían tomar pistas de las aldeas a las que se acercan los agentes sospechosos».

El principal funcionario de agricultura de la provincia del Noroeste, Manketsi Tlhape, dijo que están «investigando todos los incidentes denunciados».

Sin embargo, los criadores de burros como Christelis tienen opciones limitadas para proteger su rebaño de los ladrones.

“Tenemos cercas eléctricas, alarmas y nuestros burros también tienen microchip en caso de que se los roben”, dijo.

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Lechería de burro

Hay poca información sobre el tamaño del mercado de ejiao, pero el grupo de bienestar animal Donkey Sanctuary, con sede en Gran Bretaña, estimó que en 2019 China necesitaba cinco millones de pieles para suministrar al comercio.

Por el contrario, el mercado de productos que utilizan leche de burra todavía está en pañales. Se prevé que el tamaño del mercado mundial de la leche de burra alcance los 16 millones de dólares para 2026.

Sudáfrica tiene dos lecherías de burros, pero es posible que no sean viables si los precios de los animales siguen aumentando.

Kenia prohibió la matanza de burros en 2020, después de que las poblaciones allí se desplomaran debido al comercio de pieles.

Se cree que la leche de burra contiene propiedades antioxidantes, antimicrobianas y antidiabéticas.

«Creo que el comercio de pieles de burro es definitivamente una amenaza para las lecherías de burros en Sudáfrica y en toda África», dijo Christelis, propietario de 116 burros en su granja.

«La mayor demanda de leche de burra proviene principalmente de personas que sufren de eczema, psoriasis», dijo. «Al ver que la población de burros se está agotando, no sabemos si se satisfará la demanda de leche de burra».

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