Alexander A. Vandegrift Antes de Guadalcanal |  El Museo Nacional de la Segunda Guerra Mundial

Alexander A. Vandegrift Antes de Guadalcanal | El Museo Nacional de la Segunda Guerra Mundial

Imagen de Portada: General Alexander A. Vandegrift, Comandante del Cuerpo de Marines de los Estados Unidos, alrededor de 1945. Crédito: Foto oficial del Cuerpo de Marines de los Estados Unidos, de las Colecciones del Centro Histórico Naval.


General. Comandante. Ganador de la Medalla de Honor. Estos son solo tres de los títulos que ostentó Alexander A. Vandegrift (1887-1973) durante su larga y elogiada carrera en el Cuerpo de Marines de los Estados Unidos.

La mayoría de la gente reconoce el nombre de Vandegrift de la Campaña de Guadalcanal, cuando comandaba el 1S t División de Infantería de Marina durante los feroces combates con los japoneses en esa isla de las Islas Salomón desde agosto hasta diciembre de 1942. La mención que acompaña a la Medalla de Honor que recibió por su liderazgo en Guadalcanal, elogia su “tenacidad, coraje e ingenio” “contra un fuerte Enemigo decidido y experimentado”, expresó el agradecimiento de una nación. Otros saben de su mandato al frente del 1S t Cuerpo Anfibio de la Marina en Bougainville en 1943 o cuando tenía 18 añosel Comandante del Cuerpo de Marines de los Estados Unidos (1944-46).

Sin embargo, los logros de Vandegrift durante la Segunda Guerra Mundial llegaron casi al final de casi cuatro décadas de servicio en la Infantería de Marina. Nacido en 1887 en Charlottesville, Virginia, asistió a la Universidad de Virginia, la institución fundada por Thomas Jefferson, antes de ser comisionado en la Infantería de Marina como 2Dakota del Norte Teniente en enero de 1909. Ese año escribió un trabajo, “La aviación, la caballería del futuro”, defendiendo el uso del poder aéreo. Aunque adelantado a su tiempo, el texto no impresionó a sus superiores. Durante los siguientes quince años, estuvo destinado a servir en Cuba, Nicaragua, México y Haití, participando en misiones que generaron controversia y oposición, entonces y en nuestro propio tiempo.

Siguieron dos destinos diferentes en China, considerable capacitación de oficiales y experiencia administrativa en varios lugares diferentes de los Estados Unidos. El general John Lejeune, una figura legendaria en la historia de la Infantería de Marina, fue su mentor. Lejeune, quien también se desempeñaría como comandante de la Infantería de Marina, transmitió a Vandegrift su inmenso conocimiento de planificación, estrategia y táctica, particularmente su comprensión de la guerra anfibia. Continuando sobresaliendo, Vandegrift fue ascendido a Teniente Coronel en junio de 1934. En ese momento, la Política del Buen Vecino del presidente Franklin D. Roosevelt había terminado con la utilización de la Infantería de Marina para hacer cumplir las odiadas intervenciones en los asuntos de los países latinoamericanos, y el Roosevelt La administración había retirado las tropas estadounidenses de Nicaragua y Haití.

En mayo de 1937, Vandegrift fue nombrado Secretario Militar del Comandante del Cuerpo de Marines Thomas Holcomb. Trabajando en estrecha colaboración con Holcomb, conoció las ideas más recientes sobre estrategia militar y el creciente énfasis en las fuerzas armadas de EE. UU. en la cooperación entre las ramas del servicio. Durante esos años, Vandegrift observó cómo la situación internacional se deterioraba rápidamente con la invasión de China por parte del Japón imperial en julio de 1937 y los movimientos expansionistas de la Alemania nazi en Europa central y oriental en 1938-39.

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Seis meses después de la invasión de Polonia por Adolf Hitler, Holcomb ascendió a Vandegrift a asistente del comandante y luego, en abril de 1940, a general de brigada. Cuando el presidente Roosevelt decidió fortalecer las fuerzas armadas estadounidenses después de la caída de Francia en 1940, Vandegrift fue una de las figuras clave involucradas para garantizar la preparación del Cuerpo de Marines. El Cuerpo de Marines de los EE. UU. casi duplicaría su tamaño, de solo 28,345 hombres en 1940 a 54,359 a fines de 1941.

En noviembre de 1941, el mes anterior a Pearl Harbor, Vandegrift fue asignado al 1S t División de Infantería de Marina, Flota de Infantería de Marina. Una expansión del 1S t Regimiento de la Marina fundado en 1913, el 1S t La División de Infantería de Marina se estableció el 1 de febrero de 1941 en el acorazado USS Texas. Como la división más grande, más antigua y más condecorada del Cuerpo, eventualmente obtendría nueve Menciones de Unidad Presidencial.

La noticia del ataque japonés a Pearl Harbor el 7 de diciembre de 1941 y la muerte de 2400 estadounidenses, 109 de ellos infantes de marina, dejó a los estadounidenses horrorizados y enfurecidos. Con la Declaración de Guerra del Congreso al día siguiente, Vandegrift y el Cuerpo de Marines de los Estados Unidos sabían que serían una parte vital de cualquier respuesta estadounidense.

Los infantes de marina se consideraban a sí mismos una fuerza de combate agresiva y de élite y esa perspectiva fue confirmada por la heroica posición de sus camaradas en Wake Island (del 8 al 23 de diciembre de 1941), donde una guarnición de 449 infantes de marina estadounidenses junto con un puñado de miembros de la Armada, el Ejército y el personal civil infligió graves pérdidas a la fuerza de invasión japonesa. Los japoneses perdieron cuatro buques de guerra, veintiún aviones, un submarino y 1000 hombres antes de abrumar a los defensores de la isla. Con los gritos de guerra “Recuerden Pearl Harbor” y “Recuerden Wake Island”, los marines estadounidenses se prepararon para luchar contra un enemigo que consideraban traicionero y despiadado. La expansión de la Infantería de Marina, ya en marcha, tenía que acelerarse.

Vandegrift y el 1S t La División de Infantería de Marina recibió un flujo constante de informes desalentadores del Pacífico durante los primeros cuatro meses de 1942. El 23 de enero llegó la noticia de la captura por parte de Japón de la ciudad de Rabaul en el extremo noreste de la isla de Nueva Bretaña. La colonia británica de Singapur cayó ante los japoneses el 15 de febrero. El 8 de marzo, las fuerzas japonesas se trasladaron a Nueva Guinea. Las condiciones en Filipinas se volvieron en contra de los EE. UU. y, el 6 de mayo, el teniente general del ejército de los EE. UU., Jonathan Wainwright, entregó todas las fuerzas estadounidenses en las islas. Pero también hubo signos de esperanza y desafío. El Doolittle Raid en Tokio el 18 de abril y el éxito de la Marina de los Estados Unidos contra la flota japonesa durante la Batalla del Mar del Coral (4-8 de mayo) levantaron la moral. Los japoneses no eran invencibles.

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En la primavera de 1942 llegaron los pedidos. Como la primera división de infantería de marina en salir de las costas estadounidenses, el 1S t La División de Infantería de Marina se desplegaría en el Pacífico Sur. Allí ayudarían a detener el avance japonés hacia Australia. Mostrando su gran confianza en Vandegrift, el Comandante Holcomb lo ascendió a Mayor General.

El 20 de mayo de 1942, el USS wakefieldun transporte de tropas, partió de Norfolk, Virginia, con el escalón de avance del General de División Vandegrift 1S t División Marina. El transporte de tropas transportaba a más de 4.700 infantes de marina, así como a unos 300 efectivos de la Armada y el Ejército. Navegó como parte de un convoy, ya que los ataques de submarinos alemanes ya habían devastado la navegación estadounidense en los meses anteriores. En Panamá, wakefield separado del convoy, confiando en su velocidad y maniobrabilidad para escapar de las amenazas.

Después de casi cuatro semanas en el mar, wakefield atracó en Wellington, Nueva Zelanda, el 14 de junio de 1942. Vandegrift y sus infantes de marina fueron parte de la primera ola de unos 100,000 estadounidenses que estuvieron estacionados en ese país insular en 1942-43.

La transición a la vida en el Pacífico Sur vino con desafíos inmediatos. Una huelga de trabajadores portuarios en Wellington, ya en marcha, no disminuyó con la llegada de la unidad de Vandegrift. Todo el cargamento que había viajado miles de millas desde Norfolk tuvo que ser descargado por los propios marines. Las fuertes lluvias arruinaron gran parte de los alimentos, especialmente cereales y azúcar, antes de que pudieran descargarse. También estaba la pregunta general: ahora que los marines estaban allí, ¿qué harían?

Tres semanas después de la victoria de los Estados Unidos en Midway, el almirante Ernest J. King, Comandante en Jefe de la Flota de los EE. UU. y Jefe de Operaciones Navales, le dijo al Almirante Chester Nimitz, Comandante en Jefe de las Áreas del Océano Pacífico, que se preparara para una ofensiva en el Islas Salomón Inferiores. El vicealmirante Robert Ghormley se encargaría de las tareas de la misión. Era hora de controlar el avance del Japón imperial hacia Australia y salvaguardar las líneas de comunicación con Australia y Nueva Zelanda.

Los japoneses habían ejercido el control en las Islas Salomón del Norte, tomando Bougainville, luego dirigiéndose al sur y capturando las islas de Tulagi y Guadalcanal. A principios de julio de 1942, la inteligencia militar estadounidense detectó que las fuerzas japonesas estaban construyendo un campo de aterrizaje en Guadalcanal. Los planificadores estadounidenses se dieron cuenta de que esta pista de aterrizaje tenía el potencial de interrumpir las líneas de suministro a Australia. Apresuradamente, reunieron una fuerza de invasión compuesta por el 1S t División de Marina para tomar la isla, la vecina Tulagi, antigua sede del Comisionado Residente Británico, con su excelente puerto, y Florida, también al norte de Guadalcanal. Denominada Operación WATCHTOWER, sería la primera operación anfibia y ofensiva emprendida por el ejército estadounidense durante la Segunda Guerra Mundial.

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Para el General de División Vandegrift y sus hombres, el anuncio de la Operación WATCHTOWER fue un shock. A Vandegrift se le hizo creer que tendría mucho más tiempo para entrenar a sus infantes de marina en Nueva Zelanda para lo que se avecinaba. Esperaba que su unidad entrara en combate como muy pronto a principios de 1943. La división ni siquiera estaba al máximo a fines de junio y el cronograma de WATCHTOWER se había establecido para principios de agosto. ¿Habría suficiente tiempo para que esta ofensiva realmente funcione?

Como el primer volumen del Marine Corps’s Historia de las operaciones del Cuerpo de Marines de EE. UU. en la Segunda Guerra Mundial lo caracterizó, «los problemas que enfrentaban Ghormley y Nimitz eran tan sombríos que el pseudo nombre en clave de la empresa pronto se convirtió en ‘Operación Shoestring'». Los conflictos sobre la estructura de mando tenían que resolverse: Vandegrift quería que el comandante de aterrizaje dirigiera la operación una vez en tierra. y no compartir la responsabilidad con el Contralmirante Richmond K. Turner, Comandante de la Fuerza Anfibia, Pacífico Sur. Una vez que la visión de Vandegrift llegó a la cima de la cadena en la Armada, ganó.

La preparación implacable para un aterrizaje consumió el tiempo de Vandegrift durante un mes. El segundo escalón del 1S t La División de Infantería de Marina recién llegó el 11 de julio. Así que la velocidad y el trabajo sudoroso (los estibadores sindicalizados todavía estaban en huelga) fueron esenciales para preparar todo para el viaje y el posterior asalto. El 18 de julio llegó el momento de partir de Wellington. Todos los obuses y camiones de 155 mm de la división tuvieron que dejarse en Nueva Zelanda. Vandegrift realizó simulacros de aterrizaje en la isla de Koro en las Islas Fiji del 28 al 30 de julio. Los arrecifes impidieron que los hombres hicieran muchas cosas. Profundamente impresionado, Vandegrift describió los ejercicios como un «fracaso total». En ese momento, también se enteró de que el apoyo aéreo y de superficie para la implementación de la fase de descarga de la Operación WATCHTOWER no cumpliría con sus expectativas. El 31 de julio, 19.000 infantes de marina de la 1S t La División de Infantería de Marina se embarcó desde Koro en 19 transportes y cuatro destructores-transportes. El día D en Guadalcanal sería el viernes 7 de agosto de 1942.

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