Lights out, ovens off: How Europe is preparing for the winter energy crisis

Cómo se prepara Europa para una crisis energética invernal

Fráncfort: Las oficinas son cada vez más frías a medida que Europa entra en invierno en medio de una crisis energética. Las estatuas y los edificios históricos se oscurecen. Los panaderos que no pueden permitirse calentar sus hornos hablan de darse por vencidos, mientras que los productores de frutas y verduras se enfrentan a dejar sus invernaderos inactivos.

En los países más pobres de Europa del Este, la gente acumula leña, mientras que en los países más ricos de Alemania, la espera de una bomba de calor energéticamente eficiente puede llevar seis meses. Las empresas no saben cuánto más pueden recortar.

“No podemos apagar las luces y dejar que nuestros invitados se queden sentados en la oscuridad”, dijo Richard Kovacs, gerente de desarrollo comercial de la cadena húngara de hamburguesas Zing Burger. Los restaurantes ya utilizan parrillas innecesariamente y usan detectores de movimiento para apagar las luces en los almacenes, y algunas tiendas han enfrentado un aumento del 750 por ciento en sus facturas de electricidad desde principios de año.

Con costos altos y suministros de energía ajustados, Europa está implementando paquetes de ayuda y planes para sacudir los mercados de electricidad y gas en preparación para el aumento del uso de energía este invierno. La pregunta es si eso será suficiente para evitar el racionamiento impuesto por el gobierno y los apagones escalonados después de que Rusia haya reducido el gas natural necesario para calentar, operar fábricas y generar electricidad a una décima parte de lo que necesitaba antes de la invasión de Ucrania.

La dependencia de Europa de la energía rusa ha convertido la guerra en una crisis energética y económica, con precios que subieron a niveles récord y volátiles en los últimos meses.

En respuesta, los gobiernos se han esforzado por encontrar nuevos suministros y conservar la energía, con las instalaciones de almacenamiento de gas ahora llenas en un 86 por ciento antes de la temporada de calefacción de invierno, superando el objetivo de noviembre del 80 por ciento. Se han comprometido a reducir el uso de gas en un 15 %, lo que significa que la Torre Eiffel se sumergirá en la oscuridad más de una hora antes de lo normal, mientras que las tiendas y los edificios apagarán sus luces o bajarán sus termostatos por la noche.

Que Europa pueda sobrevivir al invierno puede depender en última instancia del frío que haga y de lo que suceda en China. El cierre destinado a detener la propagación de COVID-19 ha dejado inactiva gran parte de la economía de China y ha significado una menor competencia por los escasos suministros de energía.

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El canciller alemán, Olaf Scholz, dijo este mes que los primeros preparativos significaban que la economía más grande de Europa «ahora está en una posición en la que podemos entrar en este invierno con valentía y coraje, y nuestro país lo capeará».

«Nadie podría haber dicho eso hace tres, cuatro, cinco meses o principios de año», agregó.

Incluso con el gas natural restante este invierno, los altos precios ya están impulsando a las personas y las empresas a usar menos y obligando a cerrar algunas fábricas que consumen mucha energía, como las vidrieras.

También es una decisión que enfrentan los productores holandeses de frutas y verduras, que son clave para el suministro de alimentos de invierno en Europa: cerrar los invernaderos o sufrir después de que se dispare el costo de la calefacción de gas y la luz eléctrica.

Los productores de Bosch que cultivan pimientos verdes y moras agregaron aislamiento adicional, dejaron un invernadero inactivo y trataron de bajar la temperatura. ¿costo? Los rendimientos son más bajos, las moras tardan más en madurar e incluso con rendimientos más bajos, se pueden incurrir en pérdidas para mantener las relaciones con los clientes.

«Queremos permanecer en el mercado y no destruir la reputación que hemos construido a lo largo de los años», dijo Wouter van den Bosch, miembro de la familia de sexta generación que ayuda a administrar el negocio. «Estamos en modo de supervivencia».

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Kovacs, el productor van den Bosch y panaderos como Andreas Schmitt en Frankfurt, Alemania, enfrentan la cruda realidad de que la conservación solo puede llegar hasta cierto punto.

Schmidt está calentando menos hornos en sus 25 panaderías Ernst Cafe, extendiendo sus tiempos de ejecución para ahorrar energía de arranque, reduciendo las opciones de pastelería para mantener los hornos funcionando a plena capacidad y reduciendo el almacenamiento de masa para reducir los costos de refrigeración. Esto podría ahorrar entre un 5 y un 10 % en las facturas de energía, que aumentarán de 300 000 EUR al año a 1,1 millones EUR el próximo año.

Los pasteles se cocinan en los hornos de la panadería artesanal Babushka en Budapest, Hungría. La panadería gourmet ha aumentado los precios en un 10 % para mantenerse al día con el rápido aumento de los costos de la energía y las materias primas, y ha tomado medidas para reducir el uso de electricidad y evitar tener que cerrar.Associated Press

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«No va a cambiar el mundo», dijo. La mayor parte de su costo es «la energía requerida para convertir la masa en pan, que es una cierta cantidad de energía».

Schmidt, presidente de la asociación local de panaderos, dijo que algunas panaderías pequeñas están considerando darse por vencidas. Dijo que la ayuda del gobierno sería clave a corto plazo, mientras que la solución a largo plazo implicaba reformar el propio mercado energético.

Europa apunta a ambos, aunque el gasto requerido puede ser insostenible. Los países han asignado 500.000 millones de euros desde septiembre de 2021 para aliviar las elevadas facturas de servicios públicos y están rescatando a las empresas de servicios públicos que no pueden permitirse comprar gas para cumplir con los contratos, según un análisis del grupo de expertos Bruegel con sede en Bruselas.

Los gobiernos ya han dispuesto suministros adicionales de gas desde oleoductos a Noruega y Azerbaiyán, así como mayores compras de LNG costoso de barcos, principalmente de los Estados Unidos.

Al mismo tiempo, la UE está considerando intervenciones draconianas, como gravar las ganancias inesperadas de las empresas de energía y transformar los mercados de electricidad para reducir el papel de los costos del gas en la determinación de los precios de la electricidad.

Pero a medida que los países se esfuerzan por reemplazar los combustibles fósiles de Rusia e incluso reiniciar las centrales eléctricas de carbón, los ecologistas y la propia UE dicen que las energías renovables son la salida a largo plazo.

Vecinos de Madrid que buscan reducir los gastos de electricidad y ayudar con la transición energética instalaron paneles solares este mes para abastecer su urbanización después de años de trabajo.

El vecino Manuel Ruiz dijo: «De repente reduje mi consumo de gas en un 40 por ciento y apenas uso los tres radiadores colocados estratégicamente en la casa».

Los gobiernos han visto a Rusia como un proveedor de energía, pero el presidente Vladimir Putin todavía tiene influencia, dicen los analistas. Todavía fluye algo de gas ruso, y un duro invierno podría hacer mella en el apoyo público a Ucrania en algunos países. Ya se han producido protestas en lugares como la República Checa y Bélgica.

«El mercado es muy ajustado y cada molécula cuenta», dijo Agata Loskot-Strachota, investigadora principal en política energética en el Centro de Investigación Oriental de Varsovia. «Esta es la influencia que todavía tiene Putin: Europa tendrá que lidiar con sociedades decepcionadas o empobrecidas».

En Bulgaria, el más pobre de los 27 estados miembros de la UE, los altos costos de la energía están obligando a los hogares a recortar gastos adicionales antes del invierno para garantizar que haya suficiente dinero para alimentos y medicinas.

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Según Eurostat, la oficina estadística de la Unión Europea, más de una cuarta parte de los 7 millones de habitantes de Bulgaria no pueden pagar la calefacción, la cifra más alta entre el grupo de 27 naciones, debido al mal aislamiento de los edificios y los bajos ingresos. Casi la mitad de los hogares utilizan leña como el combustible más barato y disponible en invierno, pero el aumento de la demanda y la inflación vertiginosa han elevado los precios por encima de los niveles del año pasado.

En la capital, Sofía, donde casi medio millón de hogares se calientan con centrales eléctricas centrales, muchos buscan otras opciones después de anunciar un aumento de precios del 40 por ciento.

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Trabajadores instalan cepilladoras solares en el techo de una casa en España.Associated Press

Grigor Iliev, un tenedor de libros jubilado de 68 años, y su esposa decidieron cancelar su calefacción central y comprar una combinación de aire acondicionado y calefacción para su apartamento de dos habitaciones.

«Es un equipo costoso, pero a la larga recuperaremos nuestra inversión», dijo.

Mientras tanto, las empresas intentan mantenerse a flote sin alienar a los clientes. Klara Aurell, propietaria de dos restaurantes en Praga, dice que hace todo lo que puede para ahorrar energía.

«Usamos bombillas LED, apagamos las luces durante el día, solo calentamos cuando hace frío y solo lo usamos de manera limitada”, dijo. «También estamos tomando medidas para conservar el agua y usar electrodomésticos de bajo consumo. «Es poco lo que podemos hacer. Lo único que queda es subir el precio. De ahí vino».

Babushka Artisanal Bakery, un restaurante gourmet en un distrito rico de Budapest, tuvo que aumentar sus precios en un 10%. A pesar del verano más caluroso registrado en Hungría, las panaderías usan menos aire acondicionado y aseguran que los hornos no funcionen sin pan.

El propietario, Eszter Roboz, dijo que si bien ahora tiene suficiente tráfico para permanecer abierto, mayores aumentos en los costos de energía podrían amenazar su viabilidad.

«Duplicar el costo de la energía todavía está en línea con nuestras operaciones comerciales y nuestros cálculos», dijo. «Pero con un aumento de tres o cuatro veces, realmente tenemos que pensar si podemos seguir haciendo eso».

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